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Una muestra del esplendor económico que vivía Campo de Criptana es el éxito de sus productos en las exposiciones agrícolas que se celebraron a lo largo de la segunda mitad del siglo XIX. No había exposición en la que no estuviera presente, con productos de muy diverso tipo, Criptana, pero especialmente eran afamados y premiados productos como el azafrán y los ganados. En esa época, quien parecía no faltar a la cita de estas exposiciones era José María Melgarejo, y fue en la del año 1857 en la que obtuvo mayores éxitos. Por el periódico La Iberia, año V, núm. 1.146 del 28 de marzo de 1858, sabemos que Melgarejo obtuvo la medalla de bronce en la Exposición de Agricultura de 1857 en la sección «Lanas». Dos días después, el número correspondiente al 30 de marzo de este mismo periódico nos dice que en esa exposición el azafrán de Melgarejo obtuvo también medalla de bronce; su calidad y el buen papel que hizo en esa ocasión quedó patente en la crónica que público la revista La América: Crónica Hispano-Americana, tomo II, años 1858-1859.

Los ganados de Melgarejo fueron especialmente valorados en la exposición nacional de 1857. El periódico El Museo Universal, año 1, núm. 20, del 30 de octubre de 1857 (pág. 163), hace referencia a las «reses de raza de lana estambrada y entrefina… de don José María Melgarejo, del Campo de Criptana, dos ovejas, dos moruecos y tres corderos». Poco después, en 1879, se repiten los éxitos, tal y como nos dice el periódico El siglo futuro, año IV, núm. 1.079, del viernes 6 de junio de 1879. En la sección de «Ganado caballar», obtuvo Melgarejo el tercer premio, del Ministerio de Fomento, dotado con 1.000 pesetas, destinado al:

… mejor lote de cuatro ó más yeguas españolas destinadas á la cria, que sean de la misma raza, y de cuatro ó más años, propias para criar caballos de silla .- Ha sido adjudicado al lote expuesto por el Excmo. Sr. D. José María Melgarejo. Y además mención honorífica.

Obtuvo además otro premio de:

250 pesetas. (Del Ministerio de Fomento) Al mejor lote de dos ó más potros de un año, de pura raza española, y de condiciones adecuadas para silla. – Ha sido adjudicado al lote expuesto por el excelentísimo Sr. D. José María Melgarejo.

En la Exposición de 1882 Melgarejo no obtuvo premio. El motivo nos lo señala el Semanario de las familias. Revista ilustrada, que salía los lunes, año 1, núm. 21, 20 de noviembre de 1882 (pág. 730):

D. José María Melgarejo, que no alcanzó premio por no haber optado á él, presentó un lote de cuatro moruecos rasos, con destino á la reproducción, procedentes de la Mancha, cuya ganadería radica en el término municipal de Infantes, provincia de Ciudad-Real; tenían las reses de cuatro á cinco años, y por señal la oreja derecha hendida, con el hierro en figura de lira, que daban, por término medio, 85,33.

Pesaba cada uno de los sementales 84 kilógramos, otro 85 y otro 87; el peso del vellon, en kilógramos, era de 4 á 5, y la longitud de lana 0m,8 igual.

La ganadería del Sr. Melgarejo ha obtenido primeros y segundos premios en todas las exposiciones á que ha concurrido; los ejemplares que ha presentado este año vinieron por primera vez, no habiendo optado á premio por ser Jurado el expositor.

Era este afamado ganadero José María Melgarejo y Enseña (Madrid, 1826-1893), IV Duque de San Fernando de Quiroga, hijo de Ramón Melgarejo y Melgarejo (1793-1835) y de María Josefa de Enseña y Hacha. Casó el 18 de octubre de 1848 en Madrid con María del Rosario Melgarejo y Castilla-Portugal, prima hermana, hija única de Nicolás Melgarejo y Melgarejo (1785-1862) y de Micaela Castilla-Portugal y Baíllo, nacida en 1799 en Campo de Criptana. De aquí, posiblemente, le vino a José María Melgarejo su vinculación con este pueblo. Tuvieron cuatro hijos: Micaela, Nicolás, Ramón y María Melgarejo y Melgarejo.

JOSÉ MANUEL CAÑAS REÍLLO